Cooperazione internazionale e raggi gamma: una conversazione con la prof.ssa Sabrina Casanova

"Non mi aspettavo che Cracovia fosse così bella", dice la professoressa Sabrina Casanova, dell'Istituto di Fisica Nucleare dell'Accademia delle Scienze polacca, nella nostra intervista di maggio. La professoressa Casanova ci parla anche di cos'è un disco galattico, di quale scoperta attende l'astronomia moderna e di quale figura scientifica la ispira. Continuate a leggere per un buon inizio di settimana!

Professore, ci descriva gli inizi della sua collaborazione con l'Accademia delle Scienze polacca. Da dove è nata l'idea di venire a Cracovia?

Dal 2009 sono membro della High Energy Stereoscopic System (H.E.S.S.) Collaboration, che comprende anche i miei colleghi polacchi dell'Istituto di Fisica Nucleare di Cracovia dell'Accademia delle Scienze polacca e dell'Osservatorio Astronomico dell'Università Jagellonica. Per molti anni abbiamo lavorato insieme su vari argomenti. È stato il Prof. Ostrowski dell'Osservatorio Astronomico dell'UJ a propormi di partecipare al reclutamento per la posizione di professore assistente presso l'IFJ PAN nel 2013. Nel 2016 ho ottenuto l'abilitazione e dal 2019 sono professore all'IFJ PAN.

Cosa ne pensate del sistema di sovvenzioni polacco? È difficile ottenere una borsa di studio in Polonia? Lei sta portando avanti OPUS con NCN.

Nel 2014 e nel 2017 ho vinto due borse di studio OPUS per un totale di circa 2 milioni di zloty per impiegare uno studente di dottorato e diversi post-doc che lavoravano a un altro progetto in cui ero coinvolto anch'io. Stiamo parlando del progetto High Altitude Water Cherenkov(HAWC), di cui sono il P.I. (Principal Investigator - cioè ricercatore principale) polacco. Nel 2019, io e la mia collega, la dott.ssa Salesa Greuss, abbiamo scritto un'altra domanda di sovvenzione OPUS, che è stata accettata. Purtroppo, da allora non sono riuscita a ottenere nuovamente la sovvenzione, lasciandomi senza fondi per il progetto HAWC.

Che cos'è la Propulsione Galattica?

Il disco galattico è la parte "sottile" della Galassia, situata sia sotto che sopra il piano galattico. È un disco sottile con un'altezza di circa 100-200 parsec e un raggio di 20.000 parsec. La maggior parte degli oggetti astrofisici (stelle, ammassi stellari, ecc.) si trova all'interno di questo disco.

Cosa vorreste condividere dall'ambito della vostra ricerca? Quale impatto possono avere sullo sviluppo della scienza?

La Terra è immersa in una sorta di "mare" di nuclei ed elettroni ad alta energia, noti come raggi cosmici. L'origine di queste particelle ultrarelativistiche, i meccanismi della loro accelerazione e la fisica degli ambienti estremi in cui vengono accelerate sono oggetto della nostra ricerca. Tra i fenomeni più estremi della Galassia ci sono le nebulose pulsar, le micro-quasar, i resti di supernova e le regioni di formazione stellare. Studiamo questi fenomeni utilizzando fotoni ad alta energia, chiamati raggi gamma, emessi da particelle acceleranti in presenza delle suddette sorgenti astrofisiche. La scoperta dell'esatta sorgente dei raggi cosmici sarebbe una scoperta epocale nel campo dell'astronomia.

La sua ricerca prevede frequenti viaggi all'estero? Come sono le collaborazioni con centri di ricerca stranieri?

Lavoro molto intensamente con scienziati provenienti da Stati Uniti, Germania e Francia. Sebbene il mio lavoro comporti frequenti viaggi all'estero, vale la pena di sottolineare l'intensità dell'uso delle riunioni online in questi giorni. Questi aiutano a collaborare senza dover lasciare l'istituto di provenienza.

Possiamo aspettarci una nuova pubblicazione scientifica nel prossimo futuro?

Insieme a scienziati statunitensi, sto lavorando a due importanti pubblicazioni sulle microquasar. Queste saranno presentate a breve sulla rivista Nature Astronomy.

Ha conosciuto scienziati italiani che lavorano in Polonia?

Sì, ho conosciuto molti professori italiani che lavorano a Cracovia e a Varsavia.

Quali figure scientifiche la ispirano?

Marie Skłodowska-Curie, una delle più importanti fisiche di tutti i tempi, è un'ispirazione per molte donne e uomini di scienza. A questo punto vorrei aggiungere che nel 2007 mi è stato assegnato un premio di ricerca della Commissione europea intitolato proprio a Marie Skłodowska-Curie (Marie Curie IEF).

Cosa l'ha sorpresa della Polonia?

Quello che non mi aspettavo è la bellezza di Cracovia. Mi ha sorpreso anche la velocità con cui la Polonia è cambiata dalla mia prima visita nel 2013.